Didier de Plaige

Mardi 17 Juin

juin 17th, 2008 Posted in Juin 2008

L'idée progresse très rapidement depuis quelques mois dans les milieux scientifiques et les medias : la plupart des 100 milliards d'étoiles de la galaxie ont un système planétaire, et certains pourraient comporter des planètes adaptées à la vie.

Michel Mayor, de l'observatoire de Genève, avait déjà co-découvert en 1995, avec Didier Queloz, la première planète extra-solaire. Il vient de mettre en évidence trois nouvelles exoplanètes, près de l'étoile HD40307, située à 42 années-lumière de la Terre.

L'équipe a obtenu ce résultat grâce au spectrographe franco-suisse Harps qui équipe l'un des télescopes de l'Observatoire européen austral (ESO), installé dans les montagnes du Chili.

Ces nouvelles planètes ont respectivement 4,2, 6,7 et 9,4 fois la masse de la Terre. La première est la plus légère détectée à ce jour autour d'une étoile normale. La plus proche de l'étoile en fait le tour en seulement 4,3 jours et la plus éloignée en 20,4 jours.

"Nous étudions des étoiles comparables au Soleil. 30 % d'entre elles ont soit des super-Terres soit des planètes analogues à Neptune, avec des périodes orbitales supérieures à cinquante jours" - Michel Mayor.

Membre de l'équipe, Stéphane Udry commente : "Il est plus que probable qu'il y a beaucoup d'autres planètes, non seulement des super-Terres et des Neptune à périodes plus longues, mais aussi des planètes semblables à la Terre, que nous ne pouvons pas encore détecter. Ajoutez les 7% de planètes géantes, à la Jupiter, que nous connaissons déjà, et vous pourrez arriver à la conclusion que les planètes sont omniprésentes. Dans un an ou deux, on devrait trouver des planètes habitables." Source

Par ailleurs, le satellite Corot, placé en orbite terrestre le 28 décembre 2006, a permis de trouver deux planètes à la fois plus grandes et moins massives que Jupiter.

Ces astres, qui ont une densité inférieure à celle de l'eau, seront prochainement observés en détail par les télescopes géants.

"Ces derniers mois, Corot aurait détecté une exoplanète d'une taille exceptionnellement petite. La découverte n'a pas encore été annoncée officiellement, car elle doit être validée par des vérifications faites avec des télescopes terrestres.

Si sa découverte se confirme, dans les semaines qui viennent, la planète attendue pourrait être à peine plus grosse que la Terre..."

Le nombre des nouvelles planètes commence à diverger, selon que l'on parle d'exoplanètes ou d'ExoTerres. "Celles-ci sont des planètes recouvertes d'une croûte, d'une masse maximale de deux fois et demie à celle de la Terre, évoluant à l'intérieur de la zone d'habitabilité de l'étoile parente, et donc potentiellement habitables."

La recherche va encore progresser avec l'achèvement en 2009 du système LOFAR, un réseau de radiotélescopes, qui prévoit d'utiliser jusqu'à 25.000 antennes réparties en grappes, sur des distances de 400 voire 1.000 km (en Europe de l'Ouest).

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